陈根:延长端粒抗衰老,或将致癌?

文/陈根

理解衰老与探究衰老的机制是科学界长期努力的方向(www.gxpo.cn)。

从衰老的本质来说,衰老的发生一般是从微小的基因层面上开始的。这与染色体和染色体端粒密切相关。一般来说,染色体的端粒会把染色体保护起来,而端粒缩短,则会导致染色体不断地缩短,基因不断丢失。这个过程,从基因学的角度来说,就是人类衰老的过程。

在干细胞中,端粒的缩短导致谱系和多能性标记物的表达降低,反应了这些细胞的增殖、再生、移入和分化能力的降低。随着时间的流逝,端粒的缩短与多种年龄相关疾病有关,例如2型糖尿病、心血管疾病、免疫功能受损和癌症的发生。

因此,延长端粒被认为是实现抗衰老的有效途径。多年以来,科学家们也尝试在往这方面进行更为深入的研究。比如此前,就有研究人员培育出了超长端粒的小鼠:患癌更少、寿命更长。

然而,近日,一项颠覆性认知的研究,却提出了警告:端粒过长的人,反而更容易患癌。该研究来自美国纽约洛克菲勒大学等高校,作为一项遗传学证据,于12月1日在医学期刊《elife》上发表。

具体来说,其研究来自来自于先天基因突变的杂合群体。此前研究中,天生的端粒变长都是由端粒酶引起,这令关于端粒的研究无法脱离端粒酶。而在该杂合突变的群体中,观测证明,端粒酶的功能正常,并未受到突变的影响。同时,在这个群体的细胞中,确确实实产生过长的端粒。

于是,基于基因的杂合突变,使端粒长短能够脱离端粒酶,在对于这个群体的遗传学证据分析后,结果显示,研究中的6个人中,发生了14例恶性肿瘤,包括3例甲状腺乳头状癌、3例乳腺癌和2例黑素瘤。

在排除了其他干扰后,研究人员认为:该研究中频繁的恶性肿瘤,是由于端粒抑癌途径失效导致。端粒过长,会导致癌症。

就目前来说,我们都会衰老,都会死亡,但人们正在进行一场更广泛的抗衰老运动,声势与日俱增。对抗衰老是长远而又持久的工作,在这个过程中,人们需要不断回应不停出现的问题,并且在迎来后衰老时代前,首先建立一个与之适配的社会伦理。

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